Le sommeil est un besoin physiologique de première importance pour la santé d’un bébé. Le sommeil permet un bon développement physique et cérébral. Les rythmes de sommeil se mettent en place très progressivement au cours des premiers mois de vie. Les bébés ont un sommeil très différent de celui de l'adulte.

Voici les différentes caractéristiques du sommeil du nourrisson. Les reconnaitre vous permettront de mettre en place des gestes simples et réconfortants pour endormir votre bébé.

Entre 0 et 3 mois

Un nouveau-né dort en moyenne 17 à 20 heures par jour selon des cycles très courts de 50 minutes. Parfois 2 à 3 cycles se succèdent et le bébé sommeille ainsi pendant 3-4 heures. La fréquence de ses réveils va dépendre essentiellement de ses besoins primaires en nourriture. Le bébé n’a pas encore de rythme circadien c'est-à-dire qu’il n’a pas encore intégré un rythme biologique d'une durée de 24 heures et qu’il ne fait pas encore la différence entre le jour et la nuit. 

Le sommeil du nourrisson est constitué de 2 phases qui constituent un cycle :

  • Une phase de sommeil agité : le bébé bouge ses membres, il est bruyant et sa respiration est irrégulière. Il fait des petits bruits. Son visage est animé par de petits mouvements, et il peut même parfois ouvrir les yeux.
  • Une phase de sommeil calme : le bébé ne bouge pas, son visage est détendu, ses muscles sont relâchés et sa respiration est calme. Seuls quelques mouvements de succion peuvent être observés.

C’est au cours des premières semaines de vie que l’horloge interne et la structure du sommeil se mettent progressivement en place en fonction de la maturation neurologique et de la qualité de l’environnement. Chaque bébé a ses propres besoins en sommeil. Dès les premières semaines, les bébés peuvent être de « gros dormeurs » ou des « petits dormeurs ».

Jusqu’à 3 mois, le bébé apprend à distinguer le jour de la nuit : le rythme circadien va progressivement s'installer. Le bébé aura une durée d'éveil plus importante en fin de soirée, associée à une agitation et à des pleurs irrépressibles.

Entre 3 et 6 mois

Entre 3 et 4 mois, le sommeil calme se structure en 2 phases de sommeil :

  • Sommeil lent/léger : le bébé se détend, mais il entend encore les bruits extérieurs.
  • Sommeil lent/profond : le bébé n'entend plus rien, il est dans un sommeil profond.

L’horloge biologique interne du bébé qui règle les périodes de son éveil et de son sommeil est maintenant ajustée. Le besoin en sommeil se réduit progressivement (entre 14 et 15h par jour) et la plupart des bébés commencent à « faire leur nuit », c'est-à-dire qu’ils dorment 5 à 6h d’affilés. Toutefois, il reste environ 15% des enfants qui ne font pas leur nuit après 6 mois. Dans ce cas, il ne faut pas hésiter à en parler au pédiatre.  

Entre 6 et 12 mois

Après 6 mois, les bébés dorment en moyenne 8 à 12 heures par nuit. De 7 à 11 mois, l’enfant vit l’angoisse de la séparation, une étape normale de son développement, mais qui lui cause des difficultés pour s’endormir. Pendant ces quelques mois, avant d’apprendre petit à petit à se rendormir seul, il aura besoin d’être rassuré par la voix ou par les câlins de ses parents.